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Cultiver les Everglades

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Par Mark Engler

En Floride, le marais qu'il détruit est connu sous le nom d'Everglades - comment les producteurs de canne à sucre de Floride ont fait fortune en abusant des travailleurs agricoles immigrés, en trayant les contribuables américains et en détruisant des zones humides menacées.

Le scirpe aime le sucre presque autant que les humains. Les grappes de plantes à longue tige poussant dans les marais en grappes denses dans les zones non cultivées autour des fermes de canne à sucre dans le sud de la Floride. Et les poutres s'étendent vers le sud dans les zones humides. Techniquement, ce ne sont pas les plantes douces qu'il aime, mais les engrais phosphorés qui s'écoulent des champs. Profitant de l'engrais pour sa croissance, la quenouille aspire l'oxygène du marais et envahit la terre d'autres plantes indigènes, détruisant ainsi l'ordre biologique établi.

Il est impossible de comprendre le sort de ce fameux écosystème sans connaître l'histoire d'entreprises comme les États-Unis. Sucre et cristaux de Floride. Les producteurs de canne à sucre de Floride sont devenus des chefs de file de la production nationale de sucre grâce à une combinaison de subventions publiques et de mauvaise gestion privée. Ils ont abusé à deux reprises de travailleurs agricoles migrants et des zones humides des Everglades. Ils ont dépendu des cadeaux et du protectionnisme commercial pendant des décennies aux mains d'hommes politiques qui sont par ailleurs habitués à chanter les louanges du «marché libre». Et ils ont transformé une fraction de leur richesse en contributions politiques aussi efficacement qu'à Washington, D.C. Il y a moins de partisans de la réforme que le nombre de votes équitables dans le comté de Palm Beach.

Actuellement, une grande campagne environnementale se bat pour sauver les Everglades menacées. Mais les récentes défaites fournies cet été par le gouverneur de Floride Jeb Bush montrent que l'adversaire de la campagne, Big Sugar, est plus fort que jamais.

L'exploitation des travailleurs

Pendant des décennies, la coupe à la main de la canne à sucre en Floride est restée parmi les grands embarras nationaux de l'Amérique. Jusqu'aux États-Unis Sugar Corporation n'a pas été inculpée en 1942 pour avoir violé les interdictions constitutionnelles contre l'esclavage, l'industrie alors naissante a attiré les travailleurs afro-américains dans les États du sud avec des promesses de transport gratuit et des salaires de six dollars par jour. Une recrue typique a déclaré à un journaliste qu'à son arrivée, il savait qu'il devait huit dollars pour le voyage, plus quatre-vingt dix cents pour sa machette pour couper la canne et une lime pour l'aiguiser, ainsi que pour son logement et sa nourriture. Il savait également qu'il recevrait 1,80 $ par jour de travail. Beaucoup de ceux qui ont tenté de s'échapper ont été arrêtés par des contremaîtres armés, qui se sont avérés avoir été nommés shérifs adjoints du comté.

Comme très peu de citoyens nord-américains étaient disposés à subir un tel traitement, dans les années 1940, des programmes ont été lancés pour faire venir des travailleurs temporaires de pays comme la Jamaïque, la Barbade et Haïti, qui ont été considérablement élargis à la suite de la révolution cubaine, lorsque l'embargo sur un concurrent Outre-mer, la production de sucre de Floride a été multipliée par dix. Les employeurs payaient les travailleurs migrants à un prix brutal et exigeaient qu'une tonne de canne soit coupée par heure. Ceux qui se sont plaints verbalement ou ont organisé une grève - comme 300 d'entre eux l'ont fait en 1982 chez Atlantic Sugar Growers - se sont rapidement retrouvés à l'aéroport international de Miami en attente d'expulsion.

Dans son livre de 1989, Big Sugar, l'auteur Alec Wilkinson écrit sur un film de relations publiques projeté dans les années 1980 par la Florida Sugar Cane League. En parlant des coupeurs de canne, le narrateur du film décrit la souffrance des ouvriers comme une vocation ancienne. «Observer un Antillais utiliser sa machette», dit la voix, «c'est voir un art des siècles». De plus, explique Wilkinson, cette déclaration - quelque chose qui ressemble à la célébration de l'amour historique des Afro-Américains pour la cueillette du coton - était totalement fausse. "Très peu d'Antillais ... avaient eu une machette à la main avant de venir en Floride."

«Vous vous détruisez le dos en vous pliant et en vous tordant constamment», a déclaré un travailleur migrant à Wilkinson. "Votre main devient une partie d'une machine; regardez ma main; la machette repose ici; elle a fait un canal pour sa forme. Quand vous rentrez chez vous, la main avec laquelle vous avez coupé ne peut pas être utilisée. Pour rien; vous doit utiliser l'autre jusqu'à ce qu'il guérisse. " Il a conclu: "La vie dure un jour de moins pour chaque jour où nous coupons la canne à sucre."

Au milieu des années 1990, les travailleurs qui pendant des années avaient reçu moins que le salaire minimum légal ont collectivement intenté des poursuites pour réclamer des millions de dollars d'arriérés de salaire aux propriétaires, parfois avec succès. Pourtant, la victoire a suscité plus de manœuvres industrielles que de justice durable. Pour la récolte de 1997, les États-Unis Sugar Corporation a changé à 100% pour la coupe mécanisée.

À l'époque, le champ de bataille des critiques avait changé: c'était désormais l'environnement. Bien que le programme d'exploitation des «travailleurs invités» soit devenu une chose du passé du sucre, l'industrie a été confrontée à une grande vague d'inquiétude du public quant à son rôle dans l'endommagement permanent des Everglades autrefois vierges.

Une rivière d'herbe

Avant que les promoteurs ne draguent, canalisent et contrôlent les célèbres zones humides, la bio-région se composait d'une seule «rivière d'herbe» vieille de 6000 ans qui s'étendait sur 100 miles du lac Okeechobee à la baie de Floride. Ces Everglades ont pratiquement été perdues en raison des demandes d'une population croissante et d'une industrie sucrière émergente. En 1920, des intérêts privés et étatiques ont construit quatre énormes canaux pour détourner l'eau directement vers l'océan Atlantique, créant ainsi des zones arides pour l'agriculture. Après que le Corps des Ingénieurs de l'Armée ait repris la «revendication» dans les années 1940, il a construit un système complexe de digues et a établi un système hydraulique qui ressemblait peu aux étés humides inondés et aux hivers ruisselants qui définissaient autrefois les Everglades.

La zone maintenant préservée en tant que parc national des Everglades est en fait un vestige mourant de tout l'écosystème. Au nord se trouve une grande bande de terre divisée en zones de conservation de l'eau qui fournit de l'eau potable à Miami, Fort Lauderdale et West Palm Beach et les protège des inondations naturelles. (L'étroite côte sud de la Floride compte maintenant 5 millions d'habitants.)

Plus au nord, la terre à côté du lac Okeechobee est maintenant connue sous le nom de zone agricole des Everglades. C'est une immense ferme qui compte plus de 28 000 hectares qui sont utilisés pour la culture de la canne à sucre. Il s'agit d'une culture de terre sèche qui doit être constamment arrosée et ne peut jamais être inondée. Les besoins capricieux en eau des fermes ont dicté les conditions hydrauliques du reste des Everglades - et ont souvent laissé le parc national à sec.

L'autre impact principal de l'industrie sur l'environnement provient de l'application d'engrais phosphoreux et azotés. Bien que les développeurs aient imaginé que le sol boueux récupéré des marais serait incroyablement fertile, en réalité les producteurs de canne à sucre ont dû appliquer des tonnes de produits chimiques sur leurs cultures. Le ruissellement des champs a considérablement modifié l'équilibre chimique des Everglades à faible teneur en nutriments. Les scientifiques indiquent que l'écosystème doit naturellement contenir du phosphore à un niveau de 5 à 7 parties par milliard (ppb). Un changement de quelques ppb peut faire une différence significative et coûter des millions de dollars s'il est filtré. Au cours des dernières décennies, les zones humides qui reçoivent le ruissellement des exploitations de canne à sucre contenaient des niveaux de phosphore compris entre 200 et 500 ppb.

Dans un article du magazine Harper's de novembre 1999, l'écrivain Paul Roberts explique que "à mesure que les concentrations augmentent même légèrement, les plantes indigènes, telles que le carex, réagissent - atteignant d'abord une taille gigantesque, puis mourant et laissant le sol à des espèces qui aiment le phosphore. comme la quenouille. " Les touffes denses de scirpe empêchent les échassiers de s'abreuver et tuent les algues qui nourrissent les poissons des Everglades.

On ne sait pas si les dommages causés par les produits chimiques de l'industrie et par le régime d'administration favorable aux intérêts sucriers seront irréparables. Mais il est clair que ces deux facteurs doivent être inversés pour que les Everglades se rétablissent. Que cela se produise ou quand cela se produit est une question de politique.

L'appel téléphonique

Le rapport de l'avocat Ken Starr détaillant les mésaventures sexuelles du président Bill Clinton donne un aperçu intéressant du fonctionnement du pouvoir politique aux États-Unis. Lors d'une réunion de Clinton avec Monica Lewinsky, explique le rapport, le couple a été interrompu par un appel téléphonique d'un donateur de campagne en colère. Pour Lewinsky, le nom ressemblait à "Fanuli". C'était en fait Alfonso Fanjul, un magnat du sucre du sud de la Floride. Clinton a rapidement répondu à l'appel.

Pendant des années, la famille Fanjul s'est habituée à de tels niveaux de service politique. En tant que propriétaires de la Florida Crystal Corporation, Alfonso "Alfie" Fanjul, Jr. et son frère José, ou "Pepe", né à Cuba, sont les plus grands producteurs de canne à sucre du pays. Sa fortune personnelle est estimée de manière prudente à 500 millions de dollars. Entre 1990 et 2003, l'industrie sucrière, dirigée par les frères Fanjul, a envoyé 19,3 millions de dollars à Washington en contributions politiques, selon le Center for Responsible Politics. Pour les Fanjuls, le système bipartite américain implique une simple division du travail. Les moissonneurs ont dépensé des dizaines de millions de plus pour les élections locales, en particulier en Floride. Alfie est un démocrate, Pepe un républicain. Les dirigeants des deux partis recherchent avec impatience l'aide du Fanjul en tant que donateurs de haut niveau et en tant que présidents de comités de campagne.

Historiquement, le pouvoir politique de Gran Azúcar a été nécessaire pour maintenir intacte une énorme subvention fédérale à l'industrie, d'une valeur d'environ 560 millions de dollars par an par les producteurs de canne à sucre de Floride. Ces dernières années, le soutien gouvernemental et les protections commerciales ont maintenu un prix de 18 cents la livre pour le sucre domestique, soit le double du prix du marché mondial. «Certaines personnes gagnent à la loterie, d'autres sont des producteurs de canne à sucre», écrit le libertaire James Bovard.

Au cours de la dernière décennie, les producteurs ont également utilisé leur accès politique pour contrecarrer la restauration des Everglades. En 1998, alors que les coupeurs de canne préparaient la demande légale qui conduirait à la mécanisation de la canne à sucre, les écologistes engageaient également des poursuites judiciaires. Cette année-là, le procureur fédéral de Miami a accusé la Floride de ne pas avoir appliqué la réglementation sur l'eau potable. Gran Azúcar a porté l'affaire devant les tribunaux pendant des années. De plus, les pêcheurs ont commencé à faire pression de manière agressive pour contrôler le dispositif législatif qui émergerait plus tard de la bataille.

Ils ont gagné. En vertu de la loi Forever Everglades de 1994, le gouvernement fédéral et les contribuables de Floride en viendront à payer 8 milliards de dollars pour nettoyer les zones humides, tandis que les pollueurs paieront une somme modique. La loi impose une limite de 320 millions de dollars sur les paiements à l'industrie sucrière pour les systèmes de filtration d'eau. Tel que rapporté par l'Environmental News Network, l'écologiste âgée Marjory Stoneman Douglas, alors âgée de 103 ans, a exigé que son nom soit retiré du titre de la loi, qu'elle considérait comme une trahison.

Par la suite, les producteurs ont réussi à rejeter une variété de propositions qui incitaient les pollueurs à payer davantage. L'appel d'Alfie en 1996 au président Clinton est venu quelques heures seulement après qu'Al Gore ait publiquement promu une "taxe d'un centime" sur le sucre pour financer les efforts de redressement. Compte tenu de l'importance de la Floride dans la politique présidentielle américaine, il n'est pas surprenant que la taxe soit morte rapidement et silencieusement.

Dans le dernier chapitre du différend, le gouverneur de Floride Jeb Bush a signé une loi d'État en mai qui retarde la date limite jusqu'en 2016 pour réduire les niveaux de pollution. Bajo la nueva ley, el estado esperará 13 años antes de exigir una norma de 10 ppb de fósforo que fue establecida a fines de la década del 90. The Palm Beach Post describió la ley como "de, por y para los cosecheros de caña de sucre".

Bien que les responsables fédéraux aient averti que la Floride pourrait perdre son financement national en raison de sa réticence à se conformer aux réglementations environnementales, Big Sugar n'a pas diminué sa bravade politique. Cet été, Florida Crystals et les États-Unis Sugar a intenté des poursuites pour demander la destitution du juge du tribunal de district William Hoeveler, qui a initialement statué en faveur du mandat de normes strictes sur le phosphore et a en outre critiqué le gouverneur de Floride pour avoir signé la nouvelle loi. De nombreux droitiers américains attendent avec impatience le jour où le jeune frère de George W. pourra devenir le troisième membre de la dynastie Bush à entrer à la Maison Blanche. Il ne fait aucun doute que si Jeb monte, Big Sugar sera proche de lui.

Influence politique

Son influence politique a donné aux cultivateurs floridiens une place d'infamie dans la culture populaire américaine. Le Washington Post note que sur The Simpsons "Marge a mené une campagne contre le mal Maternal Sugar Corporation." Le personnel fictif de la Maison Blanche dans l'aile ouest a exigé que l'argent des Everglades provienne «du même endroit d'où provient la pollution, l'industrie sucrière! Et il n'est pas difficile d'imaginer de qui les méchants magnats du sucre Joaquín et Wilberto Rojo du film Strip Tease peuvent être inspirés.

Dans ce contexte, l'industrie se plaint d'être un bouc émissaire. Les producteurs rapportent que leur contamination au phosphore a diminué de 56% au cours de la dernière décennie. Et ils soutiennent que d'autres facteurs - tels que la croissance démographique incessante et le développement qui en résulte - ont un impact plus important sur l'environnement du sud de la Floride.

Il est vrai que l'appétit de l'Amérique pour les centres commerciaux, les terrains de golf et les autoroutes a finalement été aussi destructeur que son goût pour le sucre. Cependant, les améliorations qui ont eu lieu dans l'industrie sucrière ne sont pas le résultat de la bienveillance des producteurs, mais de la pression publique. Aujourd'hui, les dirigeants d'entreprise montrent leur main-d'œuvre «bien rémunérée» comme une raison de maintenir les subventions gouvernementales, sans jamais mentionner comment ils se sont battus avec détermination jusqu'à ce nouveau siècle pour empêcher les travailleurs migrants de la canne à sucre d'obtenir devant les tribunaux vos arriérés de salaire. De même, les communiqués de presse désormais verts de l'industrie ne mentionnent pas sa forte opposition à des mesures réparatrices fortes.

Une véritable protection de l'environnement n'apparaîtra qu'avec un examen public plus approfondi de Gran Azúcar, ni plus, ni moins. Jusqu'à ce que cette pression vienne, les contributions politiques continueront à affluer vers le nord depuis la Floride. Et dans les Everglades, le scirpe continuera à se propager vers le sud

* Mark Engler, écrivain, vit à New York. Site Web http://www.DemocracyUprising.com Cet article a été initialement publié dans le magazine New Internationalist. - Traduit par Progreso Weekly


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Commentaires:

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